Network Menu

SWEAs första IO, 1979-1984

En av oss: Agneta Nilsson

Text: Sofia Solfors, SWEA Milano
Foto: Kerstin Alm och Privat

SWEA-minne med SWEAs grundare Agneta Nilsson

Jag fortsätter min intervjuserie av alla före detta internationella ordförande i SWEA med att samtala med vår grundare och Chairman Emeritus Agneta Nilsson.

Jag inser ganska snabbt att jag nog ger mig in på det nästintill omöjliga denna gång, när jag ber vår grundare Agneta Nilsson om hennes bästa SWEA-minne. Det kan vara en utmaning för vilken medlem som helst (de härliga minnena är ju så många!), men för Agneta är det såklart lite extra svårt. SWEA har varit en så stor del av hennes liv de senaste 40 åren och hon har levt intensivt med organisationen, involverad i minsta detalj under lång tid efter starten 1979. SWEA är Agnetas baby, som nu snart är medelålders. Att berätta historien om Agneta kräver att man skriver en tjock bok, och det håller jag tummarna för att någon gör en dag.

De flesta av oss medlemmar har nog hört historien om den berömda julmarknadssuccén signerad Agneta i Los Angeles 1978. Den ledde till att hon kände behovet av att starta en förening för svenska kvinnor bosatta i Los Angeles. Någon har tidigare skrivit att SWEA startade i Agnetas byrålåda, och det stämmer nog ganska bra, eftersom hon där i lådan samlat på sig en rejäl hög med visitkort från massor av svenskor. Dessa kontaktade hon för att höra om de ville vara med i en ny förening för svenska kvinnor i LA som hon ämnade starta. Redan våren 1979 hade Agneta gjort slag i saken och hennes nystartade SWEA i LA hade 120 medlemmar, och året efter hade man hunnit bli över 250. Agneta var såklart dess självskrivna ordförande. På sensommaren 1980 lunchade Agneta med prinsessan Christina på då nyöppnade Café Opera och frågade om Christina ville bli hedersordförande i SWEA, vilket hon gärna ville och har varit ända sedan dess.

SWEA blev direkt en nonprofit organization med de uttalade målen:

  • Att hålla nära kontakt med Sverige av idag och med svenskar
  • Att stimulera och bevara svenska språket och kulturella traditioner
  • Att sprida kunskap och praktiskt medverka till svenska kulturella evenemang
  • Att fungera som informationskälla inom olika områden
  • Att (i mån av behov) fungera som kontaktorgan för utomstående
  • Att hjälpa medlemmarna med praktiska råd och upplysningar
  • Att bilda intressegrupper när behovet finns

Agneta har en härligt hög energinivå och en karisma som smittar av sig, även nu 40 år senare! Jag kan förstå varför alla ville hänga på SWEA-tåget när hon startade. Hon är en entreprenör med en makalöst spännande livshistoria — som att vara FN-guide i New York på 60-talet, att sälja egendesignade bikinis i LA när de fortfarande var förbjudna på badstränder, importera vävstolar och göra bärnstenssmycken — och hon besitter ett driv som skulle få de flesta unga företagare av idag att häpna. Hon har tusen idéer och är otroligt kreativ, hon ger sig inte förrän hon genomfört det hon satt sig för att göra. Hon inspirerar när hon säger ”man ska aldrig säga nej tycker jag, saker som låter omöjliga kan utvecklas till riktigt bra”, skrattar hon.

Agneta invigde själv över 40 SWEA-avdelningar världen över! Detta möjliggjordes av att maken Gunnar, som var platschef på SAS i Los Angeles, kunde ge henne biljetter för att kunna flyga runt och starta nya avdelningar av SWEA. Det var så attraktivt att få vara med i SWEA att vissa tjejer körde två timmar enkel väg till mötena i LA. Då kom snabbt idén om att starta egna avdelningar, i t.ex. Orange County och San Diego. Och när man väl börjat öppna fler avdelningar utanför LA ville alla hänga på! De populära julmarknaderna hade fått en hel del press i LA och ryktet spred sig snabbt. Agnetas nätverk var redan på den tiden enormt stort och hennes vänner världen över fick med spänning höra om SWEA och ville ha en egen avdelning i sin stad.

”En dag när jag kom hem satt en kompis på trappan till mitt hus och sa “jag vill starta SWEA Hawaii”, skrattar Agneta. Så var det många gånger, berättar hon vidare, ”mina kompisar ringde och bad mig komma och inviga en ny avdelning, som Santa Barbara, Houston, Chicago, Washington DC, San Francisco, Boston och Toronto. Jag åkte och bodde alltid hemma hos någon styrelsemedlem och så ordnade vi invigningen i farten”. I början av 80-talet åkte Agneta USA runt och startade avdelningar och kom ibland tillbaka flera gånger för att få igång avdelningarna samt för att stötta och peppa dem med aktiviteter och idéer.

Ibland tog det lite tid för att en avdelning skulle fungera och organisationen sätta sig. När Toronto startat som första avdelning utanför USA 1982 uppstod behovet av paraplyorganisationen SWEA International, som då bildades. Vår nuvarande juridiska rådgivare Gîta Paterson var med redan på den tiden och såg till att organisationen skapades på ett korrekt juridiskt sätt. Man gjorde helt enkelt så att SWEA LA, som ju är moderavdelningen i SWEA, fick bli paraplyorganisationen SWEA International för att knyta samman alla avdelningar och säkerställa att samma stadgar gällde alla.

Under somrarna brukade Agneta anordna sommarluncher i Stockholm, och det var så idén till de svenska avdelningarna; Stockholm, Göteborg och Skåne som det hette från början, kom till under senare delen av 80-talet. Sedan, under Valborgshelgen 1987 blev Agneta bjuden till en väninna i Paris. När de tog ett glas vin på väninnans takterrass i vårsolen, sa hon plötsligt ”Ska vi inte starta SWEA Paris?” Agneta svarade att hon ju faktiskt bara skulle vara där över helgen. Inga problem, tyckte väninnan som tog fram adressboken och ringde runt till alla svenskor de gemensamt kände i Paris. Redan nästa kväll hölls invigningen med över 20 blivande medlemmar i SWEA Paris, minns Agneta och skrattar. Så gick det till på den tiden när SWEA växte i raketfart. ”Paris var första avdelningen i Europa (förutom de svenska avdelningarna) och när vi startat Paris kom ketchupeffekten i Europa”, berättar Agneta, alla ville såklart hänga på; Zürich, Genève, Köln-Bonn, London, Frankfurt, Rom, Madrid, Marbella, Oslo … det rullade på i rask takt. På den tiden hade Agneta lämnat över ordförandeskapet i SWEA International till ordförande nummer två Vanja Haley, men satt fortfarande kvar i styrelsen. När Vanja åkte på en julresa till Asien tillkom de första avdelningarna i en ny världsdel: Hong Kong, Tokyo och Singapore! Ibland hade en Swea flyttat från USA till Europa och startade så en ny avdelning i sin nya stad och kunde på så sätt sprida traditionerna vidare och kunde organisationen bra.

Agneta startade traditionen med Sverigemiddagarna, samt ordnade SWEAs enorma 25-årsjubileum 2004. Men innan dess förstås även 10 års jubileet i Los Angeles, som varade i dagarna tre med Prinsessan Christina och Ambassadör Wilhelm Wachtmeister, vars hustru Ulla den gången blev ÅSKa nummer ett! Agneta anordnade SWEA-turnéer, resor och kom på idén med världsmöten. Och så det viktigaste av allt, alla de stipendier och utmärkelser som SWEA instiftat och delar ut årligen, där Agneta och Gunnar Nilssons stipendium för studier av interkulturella relationer är ett.

Agneta har under årens lopp fått ett antal hedersutnämnanden. Hon har bland annat fått två medaljer av kungen för att hon startade SWEA (1982 och 1997), hon har utsetts till Årets Svensk i Världen av SVIV (1995), Årets Svenska Kvinna (2009), och Årets Svensk-Amerikan (2006), hon har fått den fina utmärkelsen Ellis Island Medal of Honor (2009) samt hon har blivit avmålad av konstnären Inger Hodgson (2015) och fått sitt porträtt hängt på Gripsholms slott via Nationalmuseum.

När vi avslutar vårt långa samtal säger hon ”jag hade verkligen inte kunnat tänka mig att SWEA skulle bli så stort, men jag är oerhört glad och stolt över organisationen och det vi gör för Sverige ute i världen”, säger hon. ”Jag har haft turen att få arbeta med en mängd fantastiska kvinnor som alla betytt så mycket för mig personligen och för SWEA. Alla dessa underbara och proffsiga kvinnor man möter inom SWEA är det bästa av allt! Gemensamma globala projekt är viktiga för att hålla ihop avdelningarna och jobba mot gemensamma mål”, avslutar hon.

Tack Agneta för att du gett oss SWEA!

Mer om Agnetas spännande liv och SWEA:

Agneta Nilsson i folkdräkt

Agneta Nilsson i folkdräkt

Agneta och Gunnar Nilsson

Agneta på sin 50-årsdag med maken Gunnar

Fem-IOs-Louise-Vanja-Agneta-KerstinM-Gunilla

Fem IOs: Louise Enhörning, Vanja Haley, Agneta Nilsson, Kerstin Mayberry, Gunilla Possenius (circa 1997)

Fem IOs: Vanja Haley, Louise Enhörning, Christina Moliteus, Agneta Nilsson, Åsa Lena Löof; Foto: Kerstin Alm

Fem IOs: Vanja Haley, Louise Enhörning, Christina Moliteus, Agneta Nilsson, Åsa Lena Löof
Foto: Kerstin Alm

Agneta Nilsson with the repainted SWEA Los Angeles horse, October 2018

Agneta Nilsson with the repainted SWEA Los Angeles horse, October 2018

Agneta presenteras en kunglig medalj av Prinsessan Christina

Agneta presenteras en kunglig medalj av Prinsessan Christina

Agneta Nilsson talar under början av årsmötet i Bologna; Fotograf Vicki Almstrum

Agneta Nilsson talar under början av årsmötet i Bologna; Fotograf Vicki Almstrum